¿Podría la vida prosperar en mundos alienígenas ricos en hidrógeno?

¿Podría la vida prosperar en mundos alienígenas ricos en hidrógeno?

La vida puede prosperar en una atmósfera de 100% de hidrógeno, según un nuevo estudio. El hallazgo podría cambiar completamente nuestra comprensión de cómo y dónde podría existir la vida en el universo.

Para el estudio, un equipo de investigadores dirigido por Sara Seager, astrofísico y científico planetario del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT), realizó experimentos con la bacteria Escherichia colio E. coliy levadura Pusieron a estas especies en una atmósfera de 100% de hidrógeno. Y, increíblemente, los microbios sobrevivieron, mostrando cómo la vida puede vivir en una atmósfera tan extrema. (Por el contrario, el hidrógeno constituye menos de una parte por millón de atmósfera terrestre, que consiste principalmente en nitrógeno).

«Quiero empujar a los astrónomos a pensar más ampliamente sobre qué tipo de planetas podrían ser habitables», dijo Seager a Space.com en un correo electrónico. «Los biólogos, si alguna vez pensaron en atmósferas ricas en hidrógeno, pensarían que está bien que la vida sobreviva, porque no se sabe que el hidrógeno sea tóxico para la vida», dijo. Sin embargo, señaló, los astrónomos «no son conscientes de que la vida puede sobrevivir en atmósferas dominadas por hidrógeno, por lo que nuestro trabajo fue proporcionar una evidencia experimental clara y concisa de que es así».

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Entonces, explicó Seager, los investigadores podrían considerar estudiar exoplanetas – o planetas fuera del sistema solar – que de otro modo no apuntarían en la búsqueda de mundos alienígenas que potencialmente podrían soportar la vida. Además, debido a que las atmósferas pesadas en hidrógeno suelen ser más grandes y más extendidas desde la superficie de su planeta, podrían ser más fáciles de detectar con algunas técnicas de observación, agregó.

Estudiando microbios

Los microbios que Seager y su equipo estudiaron en el laboratorio crecieron más lentamente en la atmósfera de 100% de hidrógeno que en un entorno terrestre «normal», dijo Seager. «Unas veces más despacio por E. coli y unos cientos de veces más lentamente para la levadura «, dijo. Sin embargo, agregó que» esto no es demasiado sorprendente, porque sin oxígeno los microbios tienen que obtener todos sus alimentos de la fermentación, y eso simplemente no rinde tanto energía.»

Si bien este experimento mostró cómo la vida puede sobrevivir en una atmósfera de hidrógeno puro, los científicos no esperan encontrar exoplanetas con atmósferas formadas al 100% por hidrógeno. Aún así, esperan encontrar algunos exoplanetas con atmósferas dominadas por hidrógeno, dijo Seager.

Mirando a las estrellas

Estos hallazgos son especialmente importantes para el busca la vida porque, aunque todavía no los han encontrado, los astrónomos piensan que probablemente exoplanetas grandes y rocosos con atmósferas finas y ricas en hidrógeno, dijo Seager.

«Todavía no conocemos planetas como ese», dijo Seager. «La teoría dice que deberían existir … Sin embargo, Júpiter, Saturno, Urano, Neptuno, exoplanetas gigantes [and] mini Neptunes todos tienen H2 [Hydrogen] y el [Helium] atmósferas dominadas, aunque nadie piense que la vida está ahí «.

En el futuro, sabiendo que la vida puede sobrevivir en el hidrógeno, los investigadores podrían ampliar sus observaciones de los exoplanetas lejanos y sus atmósferas. Podrían ampliar su mirada para buscar esos planetas que de otro modo podrían haber pasado por alto al hacer observaciones con la tecnología existente. Además, cuando herramientas como la de la NASA Telescopio espacial James Webb lanzamiento al espacio (el telescopio espacial está programado para lanzarse en marzo de 2021), podrán obtener observaciones aún mejores.

Este trabajo fue publicado hoy (4 de mayo) en la revista Nature Astronomy.

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