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La NASA podría encontrar indicios de vida en planetas lejanos

Publicado por DESPABILATE NEWS23 septiembre, 2021No Comments
La NASA podría encontrar indicios de vida en planetas lejanos

La NASA tiene un telescopio nuevo y grande. Podría encontrar indicios de vida en planetas lejanos

Un parasol de cinco capas de alta tecnología ayuda a que el telescopio se mantenga a 370 grados Fahrenheit negativos, por lo que puede detectar señales de calor de objetos muy distantes.

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En diciembre, la NASA lanzará el telescopio más poderoso jamás puesto en el espacio. El telescopio espacial James Webb podrá estudiar planetas fuera de nuestro sistema solar con un detalle incomparable para ver si sus atmósferas dan alguna indicación de que un planeta es el hogar de la vida tal como la conocemos.

La búsqueda de vida más allá de la Tierra no es fácil, por supuesto, y este telescopio no podrá ofrecer pruebas sólidas de que hay extraterrestres ahí fuera. Pero algunos investigadores dicen que es posible que este telescopio pueda al menos encontrar indicios de vida en planetas del tamaño de la Tierra que hasta ahora han eludido un escrutinio minucioso.

Ambiciones cósmicas para un nuevo telescopio

Buscando señales de vida no era parte del original descripción del trabajo hace más de tres décadas, cuando se concibió por primera vez el telescopio espacial James Webb, que lleva el nombre de un ex administrador de la NASA.

En ese entonces, nadie había descubierto ninguno de los planetas que giraban alrededor de estrellas distantes, y lo que los científicos querían principalmente era un telescopio. que podría capturar la luz de las primeras galaxias En el universo.

Sin embargo, la construcción de este instrumento de $ 10 mil millones resultó tan compleja y llevó mucho tiempo que, mientras tanto, ha surgido un campo científico completamente nuevo. Ese es el estudio de los llamados exoplanetas â € ” planetas más allá de nuestro sistema solar. La nueva generación de astrónomos que trabaja en este campo está ansiosa por aprovechar el poder de este telescopio.

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«Creo que las primeras discusiones sobre James Webb ocurrieron en la década de 1990, cuando yo estaba en la escuela primaria», dice Laura Kreidberg, astrónomo del Instituto Max Planck de Astronomía en Alemania que estudia planetas más allá de nuestro sistema solar. Ella nota que el primer planeta de este tipo alrededor de una estrella similar al Sol fue encontrado en 1995.

Desde entonces, los científicos han detectado miles de planetas. «Ahora, 25 años después de que se descubrió el primer planeta alrededor de otra estrella, sabemos que prácticamente todas las estrellas, en promedio, tienen al menos un planeta», dice Kreidberg.

Un modelo a gran escala del inusual telescopio, que se muestra aquí en South by Southwest en Austin, se exhibió en todo el mundo para mostrar al público cómo se verá en el espacio.

El lanzamiento de James Webb transformará la capacidad de aprender sobre estos mundos lejanos. Hasta ahora, ha sido difícil saber cómo son realmente los planetas distantes, más allá de cierta información básica como qué tan masivos son y qué tan lejos están de la estrella que orbitan.

Eso es porque los científicos generalmente no ven los planetas en sí mismos. En cambio, los investigadores detectan planetas indirectamente. Por ejemplo, pueden medir cómo la gravedad de un planeta hace que una estrella se tambalee, o observar cómo una estrella se atenúa porque un planeta ha pasado frente a ella y bloqueó algunas de las estrellas de la estrella. luz.

A veces, ya es posible aprender un poco sobre la atmósfera de un planeta utilizando un telescopio como el Hubble para analizar la luz de las estrellas que se filtra a través de esa atmósfera.

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«Podemos hacer este análisis ahora mismo para los planetas grandes y calientes, con mucho gas a través del cual brilla la luz», dice Lisa Kaltenegger, astrónomo de la Universidad de Cornell cuya investigación se centra en nuevos planetas alrededor de otras estrellas.

«Pero para los planetas pequeños como el de la Tierra con un poco de atmósfera, necesitamos captar más luz para hacer lo mismo», dice.

Ahí es donde entra James Webb.

La impresión de este artista muestra la estrella TRAPPIST-1 con sus siete planetas del tamaño de la Tierra. El nuevo telescopio podrá sondear sus atmósferas, si tienen aire.

La impresión de este artista muestra la estrella TRAPPIST-1 con sus siete planetas del tamaño de la Tierra. El nuevo telescopio podrá sondear sus atmósferas, si tienen aire.

Buscando ‘biofirmas’ en mundos lejanos

La enorme colección de luz del telescopio espejo, que tiene 21 pies de ancho, captará suficiente luz para permitir que los científicos analicen la composición química de las atmósferas de los pequeños planetas rocosos como nunca antes lo habían hecho.

Eso es importante porque si alguno de esos planetas tiene vida como la conocemos, los científicos esperarían ver ciertas combinaciones reveladoras de diferentes gases que ellos llaman ‘biofirmas’, como oxígeno más metano.

«El telescopio espacial James Webb tiene la capacidad de medir esas firmas biológicas clave», dice Nikole Lewis, otro astrónomo de la Universidad de Cornell que se centra en planetas más allá de nuestro sistema solar. «Está dentro del alcance del telescopio espacial James Webb encontrar indicios de vida en planetas rocosos».

Un intrigante sistema planetario que estudiará James Webb se encuentra a unos 40 años luz de distancia. Una estrella pequeña y fría, llamada TRAPPIST-1, está orbitada por siete planetas del tamaño de la Tierra, y tres de ellos orbitan en el zona donde las temperaturas deben ser lo suficientemente suaves para tener agua en forma líquida.

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«Es el objetivo perfecto para el telescopio espacial James Webb», dice Lewis.

James Webb debería poder revelar si alguno de estos planetas está realmente rodeado de aire, dice Lewis. «Y luego vamos a partir de ahí, está bien, ¿de qué está hecho ese aire? ¿Y el aire es el mismo para los planetas que están cerca de la estrella o los planetas que están lejos de la estrella?»

TK Concepción artística del telescopio espacial James Webb

TK Concepción artística del telescopio espacial James Webb

¿Vida alienígena? No tan rápido

Lewis espera que si este telescopio encuentra posibles signos de vida en la atmósfera, los científicos discutirán ferozmente sobre lo que realmente significan los hallazgos, y el público podría terminar teniendo una idea equivocada.

«Tan cuidadosos como somos como científicos al tratar de presentar nuestros hallazgos, cuando la gente escucha cosas como ‘zona habitable más agua’, inmediatamente asumen que hemos encontrado extraterrestres», dice Lewis. «Vamos a tener que ser muy cuidadosos con eso».

Tratar de descubrir combinaciones sutiles de gases que podrían significar vida en otros planetas es algo extremadamente difícil de hacer, especialmente para un telescopio que no fue concebido con esta tarea en mente.

Es por eso que algunos astrónomos piensan que es exagerado creer que James Webb podrá encontrar indicios de vida extraterrestre, si están ahí fuera.

El telescopio definitivamente debería poder ver qué gas domina una atmósfera, dice Kreidberg, «pero cuando empiezas a hablar de combinaciones de diferentes gases, particularmente aquellos que tienen una abundancia muy baja o características espectrales no muy fuertes, es un gran desafío».

Todavía está muy emocionada por el lanzamiento de James Webb a finales de este año, debido a lo que este telescopio debería revelar sobre los planetas fuera de nuestro sistema solar, tanto grandes como pequeños. Al mismo tiempo, sin embargo, Kreidberg tiene la esperanza de que pronto se construyan otros telescopios espaciales diseñados desde el principio para buscar signos de vida en planetas similares a la Tierra.

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