Júpiter Europa, Satélite natural ¿Vida extraterrestre?

Júpiter Europa, Satélite natural ¿Vida extraterrestre?

Más evidencia de que Europa es habitable

Júpiter Europa, Satélite natural ¿Vida extraterrestre?: Un nuevo estudio mostrado por científicos de la NASA en la conferencia Goldschmidt esta semana proporciona más evidencia de que el océano de Europa es habitable y similar a los océanos de la Tierra.

¿Hay vida en la luna oceánica de Júpiter Europa?

Esta luna ha fascinado a los entusiastas del espacio durante décadas, ya que los científicos determinaron que hay un océano global de agua debajo de la corteza exterior helada de la luna. La semana pasada (24 de junio de 2020), los científicos de la NASA anunciaron una nueva investigación que respalda la idea de que el océano de Europa es habitable. 

Océano subterráneo similar en muchos aspectos a los océanos al aire libre en la Tierra.

Los resultados fascinantes se presentaron en la conferencia Goldschmidt (virtual este año debido a Covid-19). El resumen asociado está disponible en el sitio web de la conferencia.

Estos son resultados preliminares, y aún no revisados ​​por pares.

Primero, los hallazgos respaldan lo que los científicos habían predicho sobre la composición del océano, como explicó el científico planetario e investigador principal Mohit Melwani Daswani en un comunicado

Para llegar a esta conclusión, los investigadores modelaron depósitos geoquímicos en el interior de Europa utilizando datos de la antigua misión Galileo.

Los resultados son significativos, ya que muestran que los océanos como el de Europa pueden formarse por metamorfismo , es decir, por un cambio de minerales o una disposición distinta de minerales (un cambio en lo que los geólogos llaman textura ) en rocas preexistentes ( protolitos ) sin El protolito derritiéndose en magma líquido.

En Europa, el calentamiento y el aumento de la presión causada por la desintegración radioactiva temprana o el posterior movimiento de las mareas subsuperficiales habrían causado una descomposición de los minerales que contienen agua. Se liberaría agua atrapada y nacería el océano subterráneo de Europa.

Entonces, ¿qué pasa con la habitabilidad?

El estudio también encontró que el océano de Europa habría sido ligeramente ácido al principio, con altas concentraciones de dióxido de carbono, calcio y sulfato. Pero con el tiempo, se volvió rico en cloruro, se parecía a los océanos en la Tierra (el agua de mar en la Tierra contiene 1.94% de cloruro). De acuerdo con Daswani:

De hecho, se pensó que este océano aún podría ser bastante sulfúrico, pero nuestras simulaciones, junto con los datos del Telescopio Espacial Hubble , que muestran cloruro en la superficie de Europa, sugieren que el agua probablemente se volvió rica en cloruro. En otras palabras, su composición se parecía más a los océanos de la Tierra. Creemos que este océano podría ser bastante habitable para la vida.

Europa es una de nuestras mejores oportunidades de encontrar vida en nuestro propio sistema solar. La misión EuropaClipper de la NASA se lanzará en los próximos años, por lo que nuestro trabajo apunta a prepararse para la misión, que investigará la habitabilidad de Europa. Nuestros modelos nos llevan a pensar que los océanos en otras lunas, como el vecino de Europa Ganímedes , y la luna Titán de Saturno , también pueden haberse formado por procesos similares.

Sin embargo, aún necesitamos entender varios puntos, como la forma en que los fluidos migran a través del interior rocoso de Europa.

Otra posibilidad interesante es que los respiraderos volcánicos en el fondo marino del océano de Europa podrían haber contribuido al proceso de que el agua se vuelva rica en cloruros. Eso sería emocionante, ya que tales respiraderos en la Tierra proporcionan calor y nutrientes a una amplia variedad de vida en los océanos profundos de nuestro mundo.

Júpiter Europa, Satélite natural ¿Vida extraterrestre?
Júpiter Europa, Satélite natural ¿Vida extraterrestre?

La nave espacial Cassini ya ha encontrado evidencia de tales respiraderos en el fondo marino de la luna Encelado de Saturno, que también tiene un océano global debajo de su corteza helada.

Estas u otras fuentes de energía serían necesarias para que la vida evolucione y prospere en un océano subterráneo: un ambiente oscuro y sin sol. Como  Steve Mojzsis , profesor de geología en la Universidad de Colorado Boulder, señaló:

Una pregunta de larga data sobre si un mundo de ‘océano oculto’ como Europa podría ser habitable se reduce a si puede sostener un flujo de electrones que pueda proporcionar la energía para alimentar la vida. Lo que no está claro es si tales lunas heladas podrían generar suficiente calor para derretir rocas; Ciertamente, se produce una química interesante dentro de estos cuerpos, pero ¿qué flujo confiable de electrones podría utilizar la vida extraterrestre para alimentarse en las profundidades frías y oscuras?

Un aspecto clave que hace que un mundo sea ‘habitable’ es la capacidad intrínseca de mantener estos desequilibrios químicos . Podría decirse que las lunas heladas carecen de esta capacidad, por lo que debe probarse en cualquier futura misión a Europa.

Los resultados del nuevo estudio son tentadores, pero aún queda mucho trabajo por hacer. ¿Cuánto cloruro hay realmente en el océano de Europa? Como se mencionó en un artículo del 25 de junio de 2020 sobre Centauri Dreams , un artículo de 2019 declaró lo siguiente sobre el cloruro de sodio ( NaCl ) en Europa:

La presencia de NaCl en Europa tiene implicaciones importantes para nuestra comprensión de la química interna y su evolución geoquímica a través del tiempo. Mientras que la diferenciación acuosa de condríticaLa lixiviación material y a largo plazo de un fondo marino condrítico puede dar como resultado un sistema rico en sulfatos, una circulación hidrotermal más extensa, como en la Tierra, puede conducir a un océano rico en NaCl. La química del penacho de Encelado, que es quizás el mejor análogo de Europa, sugiere un océano dominado por NaCl y un fondo marino hidrotermalmente activo. Sin embargo, se desconoce la relación compositiva entre el océano de Europa y su material endógeno, y la superficie puede representar simplemente el resultado final de una estratificación composicional dentro de la capa de hielo … Independientemente de si el NaCl observado se relaciona directamente con la composición del océano, su presencia garantiza un reevaluación de nuestra comprensión de la geoquímica de Europa.

Los científicos pueden aprender más sobre el océano de Europa mediante el modelado, pero obtener evidencia sólida requerirá enviar una misión allí. Afortunadamente, la misión Europa Clipper de la NASA está lista para hacer precisamente eso, programada para lanzarse en 2023.

Europa es una de las lunas más grandes del sistema solar con un diámetro de 1,926 millas (3,100 km), solo un poco menos que la luna de la Tierra. Si bien el océano subsuperficial es relativamente cálido (aún no se conoce la temperatura exacta), en la superficie casi sin aire de Europa, las temperaturas son siempre amargas menos 256 grados Fahrenheit (menos 160 grados Celsius) o menos.

También hay una creciente evidencia de columnas de vapor de agua en Europa, similares a las de la luna Encelado de Saturno. Si están allí, Europa Clipper podría volar a través de ellos, tal como lo hizo Cassini en Encelado, y tomar muestras del vapor para su análisis. Si se conecta al océano, como se cree que está Encelado, eso proporcionaría pistas valiosas sobre las condiciones en el océano de Europan y, tal vez, incluso evidencia de la vida misma.

El último análisis del océano de Europa es tentador, pero sabremos mucho más después de que Europa Clipper, y la misión Jupiter Icy Moon Explorer ( JUICE ) de la ESA, echen un vistazo más de cerca en los próximos años.

En pocas palabras: un nuevo estudio realizado por científicos de la NASA muestra que el océano de Europa es habitable.