El negocio más riesgoso de SpaceX

El negocio más riesgoso de SpaceX

El primer intento de SpaceX de llevar astronautas al espacio y de regreso fue, de principio a fin, un éxito.

El negocio más riesgoso de SpaceX: El lanzamiento a la órbita, sin problemas. La llegada de la nave espacial a la Estación Espacial Internacional, sin problemas.

A su regreso, la cápsula, golpeada por ondulantes paracaídas, se deslizó por el cielo hacia las aguas de la costa de Florida, una visión de una nueva era de vuelos espaciales estadounidenses.

Pero más tarde, cuando los técnicos inspeccionaron la cápsula de cerca, vieron algo que no les gustó. En el camino a casa de los astronautas, el escudo térmico, el hardware que protege la cápsula mientras se sumerge en la atmósfera, se erosionó más de lo que SpaceX esperaba .

Cuando Nicole Jordan, una ingeniera de la NASA, se enteró de eso, se estremeció. Sus colegas de la NASA también lo hicieron. “Se les erizó el pelo en la nuca”, me dijo Jordan. «Todo el mundo entendió la posible gravedad de un problema».

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Jordan fue pasante en la agencia en 2003, cuando el transbordador espacial Columbia se rompió durante el reingreso y su tripulación murió. Ahora es jefa de misión en el programa que apoya los vuelos de astronautas de SpaceX, y el informe del accidente se compiló después de que se requiriera la lectura de Columbia para su trabajo en Mission Control en Houston. Trabaja junto a otros ingenieros que vivieron la tragedia y, 17 años antes, la explosión del Challenger.

Para muchos ingenieros de la NASA, estos desastres definen su trabajo tanto como los éxitos. Cada lanzamiento de un astronauta implica un riesgo; cada lanzamiento pone vidas en juego. Estados Unidos está preparado para lanzar humanos al espacio de manera regular nuevamente, pero las personas detrás del esfuerzo nunca pueden actuar como si un vuelo seguro fuera un hecho.

En estos días, SpaceX, la compañía de cohetes de Elon Musk, está haciendo el trabajo que alguna vez hicieron los transbordadores espaciales. Esta noche, si las condiciones climáticas son lo suficientemente buenas, SpaceX lanzará astronautas desde Cabo Cañaveral, Florida, nuevamente, tres de la NASA y uno de la agencia espacial japonesa.

Cuando la NASA terminó el programa de transbordadores hace casi una década, comenzó otro : un esfuerzo para utilizar empresas privadas para transportar astronautas hacia y desde el espacio en nombre de la agencia. El exitoso vuelo de dos astronautas de la NASA, Doug Hurley y Bob Behnken, a principios de este año marcó el hito más significativo del programa hasta el momento. Fue la primera vez desde 2011 que los astronautas de la NASA se lanzaron desde los Estados Unidos, en un vehículo construido en Estados Unidos, en lugar de desde Kazajstán, en un vehículo construido en Rusia.

SpaceX es ahora responsable de la seguridad de los astronautas en un grado que ninguna empresa privada ha experimentado. 

Y a medida que la compañía avanza hacia un futuro de vuelos regulares de astronautas, las lecciones de la era de los transbordadores espaciales están a la vanguardia. Los empleados de SpaceX han recibido informes sobre las secuelas de los dos desastres de transbordadores espaciales, que mataron a 14 astronautas, así como un incendio en la plataforma de lanzamiento durante el programa Apollo que mató a tres.

Han escuchado de empleados veteranos de la NASA sobre los errores que cometió la agencia y cómo evitarlos. Jordan dijo que cuando nuevos ingenieros se unieron al proyecto, se les dio un recorrido por una sala en el Centro Espacial Kennedy, cerrada al público, donde se exhibían los escombros del transbordador, para que no olvidaran la naturaleza peligrosa de su trabajo.

SpaceX Misión completada Prueba de aborto en vuelo exitosa 2020
SpaceX Misión completada Prueba de aborto en vuelo exitosa 2020

SpaceX ha dicho que sus primeros pasajeros no estuvieron en peligro durante su descenso, que no había «nada de qué preocuparse». Pero la empresa decidió rediseñar parte del escudo térmico para futuras misiones. La compañía también modificó los paracaídas de la cápsula, que se desplegaron más cerca del agua de lo que habían anticipado los ingenieros. Y reemplazó dos motores en el propulsor de su cohete Falcon 9 después de que un problema en una misión diferente sin tripulación cerró el vuelo justo antes del despegue.

Al igual que los ingenieros de la NASA, los empleados de SpaceX son muy conscientes de su responsabilidad con estos astronautas. Cuando Benji Reed, el director senior de programas de vuelos espaciales tripulados en SpaceX, llega al Cabo, visita un conjunto de siete robles, uno por cada astronauta que murió en el Challenger, dispuestos en círculo en los terrenos del Centro Espacial Kennedy.

Para Reed, que estaba en sexto grado cuando Challenger explotó, el pequeño monumento le recuerda el peso de su trabajo.

“Tenemos la vida de las personas en nuestras manos; los transportamos al espacio, nos quedamos allí con ellos para ser un bote salvavidas si lo necesitan y luego los llevamos a casa con su familia”, me dijo Reed esta semana. «Nos lo tomamos muy, muy en serio».

A principios de la década de 1980, después de que el país hubiera puesto a una docena de hombres en la luna, Estados Unidos centró su atención en casa. La NASA debutó con transbordadores espaciales destinados a llevar astronautas a la órbita tan a menudo como cada semana para realizar investigaciones, desplegar satélites y, finalmente, montar la Estación Espacial Internacional.

A los pocos años del debut del transbordador, los astronautas se elevaban hacia el cielo cada dos meses, no al ritmo que la agencia había previsto, pero con la frecuencia suficiente para que los lanzamientos finalmente dejaran de ser noticia de primera plana. Para renovar el interés, y para demostrarle al Congreso que el programa valía el presupuesto, la NASA decidió volar a su primer no astronauta, un maestro.