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CIENCIA - TECNOLOGÍANEWS

Celebrando 30 años del telescopio espacial Hubble

By abril 25th, 2020No Comments8 min read
Celebrando 30 años del telescopio espacial Hubble 2

Celebrando 30 años del telescopio espacial Hubble

Han pasado 30 años desde que la NASA lanzó el telescopio espacial Hubble el 24 de abril de 1990. El observatorio fue llevado en alto en la bahía de carga útil de transbordador espacial Discovery, y durante tres décadas, la historia del Hubble estuvo estrechamente entrelazada con la del transbordador. El telescopio estaba originalmente programado para su lanzamiento en 1986, pero lo trágico Accidente Challenger a principios de ese año condujo a un retraso de cuatro años.

Cuando el Hubble finalmente llegó a la órbita, todavía no fue fácil. Casi de inmediato, los científicos descubrieron una falla grave en el espejo del telescopio que las estrellas se ven un poco borrosas, en lugar de como puntitos puntiagudos de luz. Dado que el objetivo de colocar al Hubble sobre la atmósfera de la Tierra era evitar el desenfoque que sufren los telescopios terrestres, estas fueron desastrosamente malas noticias.

Para cualquier otro satélite astronómico, la situación habría terminado con la misión, pero no para el Hubble, que fue diseñado todo el tiempo para ser útil en el espacio, de otra manera su destino estaba inextricablemente vinculado al transbordador.

El primer vuelo de servicio, realizado por el transbordador espacial Endeavour en diciembre de 1993, se planeó originalmente como una visita de mantenimiento de rutina. En cambio, se convirtió en una misión de rescate urgente. En una serie de caminatas espaciales tensas, los astronautas reemplazaron la cámara principal del Hubble con una rediseñada e instalaron un paquete de óptica correctiva para los otros instrumentos.

En lo que puede ser la segunda mayor hazaña de los vuelos espaciales humanos (después del aterrizaje en la luna), Hubble volvió a su especificación de diseño. Ahora podía ver todas las maravillas del universo con una claridad que nunca podría lograrse desde la superficie de la Tierra. Cuatro misiones de servicio posteriores, el último del transbordador espacial Atlantis en mayo de 2009, ha asegurado que Hubble siga siendo el telescopio más poderoso del mundo hasta el día de hoy.

Tan oscuro como el cielo nocturno se ve desde el nivel del suelo, nunca se vuelve completamente negro debido al brillo del aire en la atmósfera, lo que limita la capacidad de los astrónomos terrestres para tomar fotografías de larga exposición. Sin embargo, a la gran altitud del Hubble, el cielo de fondo es realmente negro, lo que significa que puede ver objetos increíblemente débiles si mira el mismo parche de cielo durante el tiempo suficiente. Esa es la razón detrás de uno de los logros más impresionantes del Hubble: la serie de ‘campo profundo‘imágenes, de las cuales la primera se lanzó en 1996 y la más reciente, el Hubble Extreme Deep Field (HXDF), en 2012.

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«Antes de Hubble, esencialmente no sabíamos nada acerca de las galaxias en la primera mitad de la vida del universo», dijo Garth Illingworth, uno de los científicos detrás del proyecto, a All About Space. «Esos son los primeros 7 mil millones de años de la vida de 13.8 mil millones de años del universo. Ahora el Hubble, a través de encuestas notables como HXDF, ha explorado la era de las primeras galaxias».

A través de este tipo de trabajo, Hubble ha descubierto galaxias como GN-z11, la más distante descubierta por Hubble. «Solo 400 millones de años después de la Big Bang, Hubble está mirando hacia atrás el 97% de todos los tiempos para ver GN-z11, superando con creces lo que se puede hacer con los telescopios más grandes en el suelo «.

Aunque el Hubble es mejor conocido por las espectaculares imágenes tomadas con sus cámaras, estas se complementan con otros instrumentos igualmente importantes en forma de espectrógrafos. Esto último agrega una dimensión completamente nueva, dijo la científica principal del proyecto de Hubble, Jennifer Wiseman. «El espectro tomado con el espectrógrafo STIS en Hubble le informa sobre la composición de los gases y el material en el sistema, y ​​los movimientos del material también. Tener cámaras y espectrógrafos le brinda una combinación muy poderosa de herramientas científicas».

Quizás el uso más dramático de los espectrógrafos de Hubble, y uno que pocos astrónomos habrían imaginado cuando se lanzó hace 30 años, es explorar las atmósferas de los descubrimientos recientes exoplanetas alrededor de estrellas distantes. «Esta técnica llamada espectroscopía de transmisión se ha aprovechado aproximadamente 100 veces», dijo a All About Space Nikole Lewis, especialista en exoplanetas de la Universidad de Cornell. «Realmente podemos ver la luz de las estrellas filtrada a través de las atmósferas de los planetas para descubrir algo sobre lo que hay en el aire alrededor de estos planetas más allá de nuestro sistema solar».

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Es particularmente emocionante encontrar rastros de químicos que, en la Tierra, asociamos con la vida, siendo el agua el más obvio. Hubble fue noticia en 2019 con el primer descubrimiento de agua en la atmósfera de un exoplaneta del tamaño de la Tierra, K2-18b, que orbita en la zona habitable de una estrella enana roja.

En sus 30 años en el espacio, el telescopio espacial Hubble ha contribuido a todos los aspectos de la astronomía, desde nuestro propio sistema solar hasta las galaxias más distantes, y se han publicado más de 15,000 artículos científicos que detallan sus resultados. Estos incluyen muchos descubrimientos nuevos e interesantes, incluida la evidencia de los agujeros negros supermasivos que acechan en los centros de las galaxias.

Un científico del Hubble, Adam Riess, del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial (STScI), que opera el Hubble en asociación con la NASA, recibió una parte del Premio Nobel 2011 por su participación en las observaciones de que el la expansión del universo se está acelerando, lo que sugiere la presencia de misteriosa energía oscura.

Celebrando 30 años del telescopio espacial Hubble

Celebrando 30 años del telescopio espacial Hubble

Como científica sénior del proyecto de Hubble, el trabajo de Jennifer Wiseman es realizar un seguimiento de toda la gama de Actividades científicas del Hubble en diferentes areas de la astronomia. «Treinta años después de la misión, la productividad científica del Hubble está en su punto más alto», dijo a All About Space. «La razón es que las misiones de servicio, especialmente la final en 2009, han sido muy exitosas, manteniendo a Hubble muy en forma para grandes observaciones y ciencia de vanguardia. Las nuevas e inteligentes técnicas de observación desarrolladas por los científicos de Hubble también han impulsado nuevos descubrimientos. Y El destacado equipo de operaciones de expertos sobre el terreno – ingenieros, técnicos, gerentes y soporte informático – vigilan diligentemente los subsistemas de Hubble para mantener el retorno de la ciencia al máximo a medida que Hubble envejece »

Entonces, ¿cuál es el beneficio para la comunidad científica? «Actualmente, se publican casi un millar de artículos científicos cada año basados ​​en datos de Hubble», dijo Wiseman. «Eso es más que nunca. Aproximadamente la mitad de estos se basan en datos tomados del archivo Hubble. Esto es fantástico. Significa que los datos tomados originalmente para un propósito científico se están utilizando nuevamente para un propósito científico diferente: un gran retorno de la inversión ! »

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Algunos de los científicos que trabajan con Hubble hoy todavía estaban en la escuela, o ni siquiera nacieron, cuando se lanzó hace 30 años, mientras que otros han estado estrechamente involucrados durante todo ese tiempo. En la última categoría está Colin Norman, un miembro del personal de STScI que vio el lanzamiento de Hubble desde Cabo Cañaveral, Florida, en abril de 1990.

«El Hubble ha cambiado el panorama de la astronomía y la astrofísica», dijo. «Ha superado con creces sus objetivos iniciales: ninguna otra instalación científica ha realizado una variedad de descubrimientos tan fundamentales. Ha sido un privilegio estar asociado con este esfuerzo que se ha incorporado a la cultura de nuestro tiempo».

Ese último punto es interesante. A pesar de todos sus descubrimientos científicos innovadores, El logro más singular del Hubble es posiblemente el impacto inspirador que ha tenido en el público en general. Sería un eufemismo decir que es el telescopio más famoso de la historia.

Antes del Hubble, las personas sin un interés especial en astronomía probablemente no podrían haber nombrado un solo telescopio. Sin embargo, hoy ‘Hubble’ es un nombre familiar, instantáneamente reconocible para las personas de todo el mundo y un símbolo tanto del brillo del ingenio humano como de las maravillas del universo.

¿Cuál es la razón del estado icónico único del Hubble? «Se lee como un guión de película; tiene un arco de historia», dijo Ray Villard, director de noticias de STScI. «La anticipación del lanzamiento, la falla óptica, la redención con las misiones de servicio, luego más drama cuando se canceló en la última década».

Afortunadamente, esa cancelación se evitó, y Hubble todavía está con nosotros, con suerte por muchos años más. Como dice Villard: «Bueno, hacia 2030 volvemos a hacer algunas de las mejores ciencias que creemos que podemos hacer con el Hubble».

Este artículo fue adaptado de una versión anterior publicada en All About Space Bookazine, una publicación de Future Ltd. Síguenos en Twitter @Spacedotcom y en Facebook.

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